친환경 코일코팅 전문기업으로 고객과 지속가능성장 홍명기, 듀라코트 제조 창업자 회장

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미국의 서부의 명문 UCLA 대학의 한인 1호 화학공학과 졸업생인 홍명기 회장은 졸업 후 미국 유수의 화학회사에서 일하며 연구자의 길을 걸었다. 50대 초반에 고객의 제안을 기반으로 창업에 나서 친환경코일 코팅제를 개발하고 고객과 함께 동반성장하며 지속가능성장하는 회사를 일군 홍명기 회장. 그는 창업 후 줄곧 나눔활동을 하며 회사 성장의 결과를 사회에 환원하며 LA에서 한인을 대표하는 기업가로, 박애주의자로 살아왔다. 홍명기 회장의 삶과 듀라코트 제조의 성장과정, 그리고 그의 삶의 철학을 따라가본다.

에디터 이지연/사진 김상곤

대학 졸업 후 홍명기 회장은 미국 유수의 화학회사에서 연구원으로 일하며 실력과 업계 네트워크를 보유했다. 업계 경력과 더불어 성실하게 고객에게 최선을 다하는 그의 서비스 마인드가 새로운 길을 여는 시간을 가져왔다. 그 시간을 계기로 홍명기 회장은 창업 경영자의 길로 들어선다. 홍명기 회장은 자신의 사업 스토리를 창업하게 된 계기로부터 시작했다.

“1966년 다른 회사에 재직하면서 페인트를 공급했던 한 거래처 회사에서 제가 물건을 공급하면 무조건 사가겠다고 비즈니스를 제안해 왔습니다.”

15년 전 거래 고객의 제안으로 홍명기는 창업을 결심하고 다니던 회사에 사직서를 내고 1986년기업가의 길로 들어서서 새로운 인생을 시작한다

듀라코트 제조의 첫 고객이 된 파이프 공장은 규모가 작은 중소기업이었다. 홍명기는 당시 회사의 연구실장으로 고객사와 협력하며 고객의 요구에 맞는 코팅재를 제공하는 역할을 했다. 그때 홍명기의 실력과 성실함을 눈여겨본 회사 경영자가 15년이 지난 후 홍명기에게 거래 제의를 해온 것이다.

그 회사는 왜 홍명기에게 그런 제안을 한 것일까?

“당시 파이프 공장의 주문량이 미미했기 때문에 큰 회사에서는 일일이 신경을 쓰기가 힘들어서 서비스를 제대로 해주려 하지 않았어요. 그런데 저는 고객사에게 최선을 다하고 싶었기 때문에 최대한 도와주려고 했죠. 회사에서는 필요 이상으로 도와주지 말도록 요청해서저도 참 난감했던 기억이 있습니다.”

오래된 고객의 요청을 받아들여 홍명기는 허름한 창고에서 제품을 생산하기 시작하고 듀라코트 제조를 창업했다. 이후 홍명기는 창의적인 아이디어를 적용해 새로운 개념의 코팅재를 개발해 생산했다. 당시 홍명기가 개발한 혁신제품은 시장에서 대단한 반응을 도출할 만큼 획기적인 것이었다.

“보통 경금속이나 철금류에 적용하는 도료는 접착성을 위해 크롬을 사용하는데, 이것은 해로운 물질을 배출합니다. 저는 인체에 해가 없는 코팅을 개발해서 당시 업계를 놀라게 했죠. 그리고 무엇보다 듀라코트 제조에서는 도료 생산의 핵심원료인 수지를 자체 기술력으로 개발해서 도료 페인트업계에 전무후무한 일을 했습니다.”

새로운 제품을 출시한 후 홍명기는 스미토모 파이프라인에 신제품을 납품했다. 듀라코트 제조의 신제품에 놀란 스미토모는 연구개발력에 기대를 걸고 그에게 새로운 제안을 해왔다.

“파이프 부식 방지를 위해 파이프 제작과 동시에 1초 내로 안과 밖을 도색할 수 있는 도료 방법을 개발해달라고 제안을 해왔죠.’

물론 이때 스미토모는 다른 회사에도 신제품 개발을 제안해 경쟁을 붙였다. 홍명기는 첫 제품을 고객사에 판매하면서 연구개발을 계속해서 기존 회사에서 출시할 수 없는 첨단제품으로 듀라코트 제조의 성장동력을 만들기 위해 노력했다. 근 4년의 연구개발 끝에 홍명기는 스미토모에서 주문한 시제품을 완성해 효과 분석을 제안했다.

“스미토모 연구소에서 제가 만든 제품과 경쟁사 제품을 분석한 후 제가 개발한 제품을 선택했습니다. 업계에서 깜짝 놀랄만한 혁신 제품이 탄생했지요. 이때부터 스미토모에서 저를 마치 하나님 대하듯 깍듯이 대하며 거래를 하게 되었죠. 6개의 미국 굴지의 페인트 도료 회사와 경쟁해서 우리가 이긴 것입니다.”

세계 최초 혁신제품 출시, 고객과 동반성장 및 기업가치 제고

1990년 개발한 혁신제품을 기반으로 홍명기는 계속 연구를 거듭하여 1992년 세계 최초로 신개념의 철강 파이프 코팅제 개발에 성공했다. 듀라코트 제조의 새로운 성장 역사가 시작되는 계기가 마련된 것이다.

“혁신 제품을 출시하자 스미토모에서 25년 독점계약을 제안해서 이를 수용했죠. 이후 호주 시드니에 소재한 BHP에서 우리를 초청해 ‘미스터 홍, 우리는 스미토모보다 물량이 7배가 큽니다. 우리에게 그 제품을 독점적으로 공급해달라.’고 제안을 하는 겁니다.”

그러나 그럴 수는 없는 일이었다. 이미 스미토모에 25년 독점 공급계약을 체결한 후였다. 물론 BHP와 거래를 트고 싶었지만 다른 고객과의 계약을 파기할 수는 없는 일이었다. 비즈니스도 중요하지만, 고객과의 약속과 신뢰관계가 무엇보다 중요했기 때문이었다. 그래서 홍명기는 BHP에 완곡하게 제안을 했다.

“이미 스미토모와 독점 계약을 체결해 그 제품을 다시 만들어 줄 수는 없습니다. BHP에서 스미토모의 허락을 받으면 고려해 볼 수도 있겠습니다.

신제품이 꼭 필요했던 BHP에서는 홍명기 회장의 조언을 수용해 스미토모에 “자신들도 신제품을 사용할 수 있도록 허락해 달라.”라고 제안했다. BHP로부터 그런 연락을 받은 스미토모에서 자신들보다 훨씬 규모가 큰 거래처의 요구를 거절하고 신뢰를 지킨 홍명기 회장의 태도에 감동하였던 것. 이후의 성과는 충분히 짐작할 수 있는 일이다. 그 배경을 홍명기 회장은 기업 철학으로 대변했다.

“이후 스미토모는 듀라코트 제조와 영원한 사업 동반자가 되었죠. 언제 어디서든 정직하고 성실하게 신뢰의 관계를 이어가면 영원한 파트너십을 형성할 수 있다는 점을 그때 저는 새삼 절감했습니다.”

그 날 이후 스미토모는 매년 크리스마스 때가 되면 듀라코트 제조 직원들을 초청한다. 그리고 ‘한 해 동안 좋은 제품을 납품해줘서 감사하다’는 뜻으로 선물과 감사의 깃발을 제공한다. 스미토모는 듀라코트 제조에서 납품한 혁신제품으로 인해 경쟁력을 확보한 결과 매출이 10배 이상 성장했다. 그 결과, 듀라코트 제조 또한 고객과 동반 성장하며 기업가치를 높이는 성과를 얻게 되었다.

빌딩 외장 및 자동차 외장 코팅제 개발, 신성장동력으로 제 2도약  

1993년 라스베이거스 MGM 카지노에 큰 화재가 발생했다. 당시 카지노 빌딩의 배관시설이 모두 불에 잘 타는 플라스틱 파이프였기 때문에 엄청난 독가스가 발생했다. 이 화재를 계기로 미국 정부에서는 모든 건물의 배관시설을 철강 파이프를 사용하도록 조치했다.

이로 인해 혁신제품에 이어 듀라코트 제조의 비즈니스는 날개를 달게 되었다. 미국 정부의 건축허가 조건이 바뀌자 홍명기는 발 빠르게 제품 개발에 돌입했다.

“그 후 우리는 빌딩용 코팅제와 자동차용 코팅제 개발에 돌입, 1995년 신제품을 출시했습니다. 자동차용 도료는 GM, 포드, 벤츠 등 세계 유수의 완성차 기업에 납품되어 트랙터 트레일러, 승용차 바디 하부, 캠핑카 등에 사용되고 있습니다. 빌딩 내장용 도료는 알코어, 3A, 알켄 등 미주 지역의 유수의 건축자재 기업들에 납품되고 있습니다.

그 결과, 듀라코트 제조 도료는 전 세계의 뛰어난 건물 내외장재에 적용되었다. 홍콩 국제공항 건물의 내외부를 비롯한 라스베이거스의 빌라지오, 미라지, 뉴욕 MGM 호텔 등의 내부에도 적용되었다.

제품과 고객기반 확장에 힘입어 듀라코트 제조는 지난 2002년 미국 앨라배마주 한스빌에 12만 에이커의 부지에 첨단시설을 가진 제2 공장을 건립하였다. LA 리버사이드 공장 4배 규모의 한스빌 공장에서는 건축자재, 전자제품 외장, 트럭 트레일러와 같은 상용차 등의 코팅에 필요한 첨단 도료를 생산하고 있다.

특히 홍명기 회장은 향후 자동차용 친환경 도료 개발을 통해 지구환경 보호를 위한 친환경 제품개발에 주력하는 가운데 개발자로서의 사명을 다해왔다.

“코팅 기법을 활용하면 기계적인 장치보다 효율적으로 친환경 제품을 개발할 수 있습니다. 우리는 알루미늄을 강화하는 신물질을 사용하여 코팅함으로써 열에 강하고 재료의 내구성을 강화하는 가운데 자동차의 배기가스까지 제어할 수 있는 기술을 개발하고 있습니다. 이 기법으로 자동차 가스 배출량을 감량하고 연비를 향상하는 가운데, 지구자원 보존은 물론 지구환경 보호에 이바지할 수 있는 일을 하고자 합니다.”

1980년대와 90년대까지 약 10년 동안 철강 파이프라인에 사용되던 듀라코트 제조 제품은 2천 년대 중반 이후 다양한 제품 개발과 시장 확장으로 기업 성장의 기폭제가 되었다. 그 결과, 듀라코트 제조는 철강, 건축자재, 자동차 시장의 국내외 고객들과 비즈니스를 진행하여 지난 2010년 매출액 2천억 원을 기록하며 친환경 도료 분야 시장점유율 1위를 기록했다. 듀라코트 제조는 미국 최초의 한인 도료산업 선두기업으로 자리매김하며 연구개발에 지속적인 투자를 통해 혁신기업의 자리를 지켜왔다.

현재 듀라코트 제조의 매출의 약 90%는 미국 내수 시장에서 발생하고 나머지는 멕시코에서 발생한다. 듀라코트 제조는 오랜 기간 유럽과 한국 기업들에도 라이선스를 제공해 첨단 도료 제조 기술을 전수하기도 했다. 홍명기 회장은 한동안 진행하던 라이선스 비즈니스를 몇 년 전부터 진행하지 않고 있다고 말하며 그 이유에 관해 설명했다.

“해외 기업들과 라이선스 비즈니스를 오랜 기간 진행했지만, 시간과 비용 측면에서 수지를 맞추기 힘들어서 현재 중단한 상태입니다. 한국에서는 노루표 페인트와 11년 동안 기술제휴를 통해 기술 전수를 했습니다. 일본 닛폰 페인트와 기술제휴를 했던 노루표페인트는 우리와 일하면서 제대로 된 기술을 전수할 수 있었습니다.”

고품질 제품과 서비스 마인드로 고객과 지속가능성장

듀라코트 제조가 지난 30년 동안 미국 도료업계의 선두기업으로 자리매김하며 지속적인 성장을 구가할 수 있었던 최대 비결은 경쟁력 있는 첨단지식에 기반을 둔다. 창조적 아이디어를 통해 혁신제품을 개발하려는 연구개발 의지는 하루아침에 탄생하는 것이 아니라고 홍명기 회장은 말한다.

“고객을 위해 항상 뭔가 독특하고 기존 제품과 비교우위가 있는 것을 개발하려는 의지가 가장 중요합니다. 물론 혁신제품은 수십만 번의 시도를 거쳐 탄생한 노력과 열정의 결과입니다.”

특히 듀라코트 제조의 제품이 가진 최대 경쟁력은 인체에 해가 없는 친건강제품임과 동시에 항산화, 항마모, 그리고 항 내구성을 지니고 있어 결과적으로 지구자원을 보호하고 고객들의 성장을 지원하는 역할을 하고 있다. 이는 항상 고객과 지구환경을 생각하는 듀라코트제조 기업 철학에 의한 경영활동에 기인하는 것이다.

제품력과 함께 듀라코트 제조의 경쟁력이 된 비교우위는 대고객 서비스 마인드에 의한 고객 감동 경영전략이 자리한다. 물론 고객 감동 전략은 성실, 정직, 신뢰 등에 기반을 둬 모든 비즈니스를 진행하는 홍명기 회장의 경영철학에 기인한다.

“물론 우리와 같은 첨단제품을 출시하는 경쟁사가 시장에서 함께 비즈니스를 하고 있죠. 그러나 어떤 경쟁사도 따라올 수 없는 우리의 경쟁력은 고품질의 제품을 고객이 필요할 때 적시에 납품한다는 점입니다. 그리고 고객이 필요할 때 최선의 서비스를 제공한다는 점입니다.”

고객이 있는 곳에 기업이 있고 기술이 있다는 홍명기 회장의 서비스 마인드는 그를 연구개발자에서 기업가가 되게 만든 이유이자 비결이다.

친환경 도료 상용화 위한 준비단계

21세기 지속가능 지구를 위한 산업계의 화두는 친환경제품 출시를 통해 환경을 보호하는 일이다. 이에 홍명기 회장은 지난 2010년부터 연 매출의 5~7%를 R&D에 투자하며 친환경 도료를 개발하는 일에 역량을 집중하고 있다.

“우리가 개발하는 제품은 Cartbon-foot-print가 나오면 배출 가스의 탄소를 없애는 효과를 발휘합니다. 현재 자동차 코팅 도료는 공해를 발생시키고 있습니다. 이에 우리는 철에 1400。 F 온도에서 바로 코팅할 수 있도록 개발하고 있죠.”

듀라코트 제조 최고의 연구개발자인 홍명기 회장은 1980년대에 지속적인 스틸 생산과 동시에 코팅할 수 있는 기술을 개발했지만, 이제는 시대의 요구에 부응해 이제 친환경 도료 개발에 R&D 역량을 집중하고 있다.

“우리는 1400。 F 온도에서 탄소와 물을 분리해서 환경에 해가 없는 가스를 배출하도록 하는 기술을 개발하고 있습니다. 우리 기술은 이제 마지막 완성 단계에 와 있습니다. 향후 친환경 도료 사용 의무화가 법제화되면 바로 상용화 제품을 개발할 계획입니다.”

홍명기 회장은 지난 55년 동안 도료업계에서 전문가로서의 이상을 실현하며 한국이 낳은 미국 최고의 도료 연구개발자로 자리매김했다. 한편 홍명기 회장은 글로벌 코팅제 기업 ‘액솔타’와 1년간 인수합병 절차를 밟아 2017년 10달러 규모의 금액으로 듀라코트 제조를 매각했다.  현재 홍명기 회장은 본사에서 인수 작업을 진두지휘하고 있으며, 이후 자신의 삶의 철학인 박애와 나눔을 정신을 실행하는 자선활동에 전념할 계획이다.

1 COMMENT

  1. 기업 활동을 통해 얻은 자금으로 미주 지역에서 장학금, 한인센터 건립, 도산 안창호 동산 걸립, 차세대 정치인 육성, 만성잘환 치료센터 기부 등 다양한 나눔활동을 하고 계신 홍명기 회장님은 우리 대한민국의 나눔리더이십니다. 감사드립니다!

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